A quelques exceptions près, les modèles de smartphones les plus vendus d’Apple, Samsung, Huawei et les autres – une mer de dalles rectangulaires aux coins arrondis et peut-être une lunette – ont récemment atteint leurs limites lorsqu’il s’agit d’impressionner les consommateurs avec de nouveaux éléments design pour se distinguer.

Maintenant, tout tourne autour de l’écran.

Selon Brett Newman, cofondateur de la société de conception de produits Daylight Design, l’écran est « le point d’interface, la pièce maîtresse du design ». La plupart des acheteurs veulent juste un écran assez durable pour ne pas craquer en cas de chute, couplé à deux éléments de conception diamétralement opposés : un écran plus grand et plus riche sur lequel consommer des médias, mais qui repose également sur un combiné plus petit qui tient dans une paume ou une poche. Ce dernier problème est en voie d’être résolu.

apple smartphone pliable
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Les fabricants avancent

Tous les principaux fabricants de smartphones travaillent tranquillement sur des téléphones pliables, des appareils qui pourraient utiliser deux ou plusieurs panneaux OLED pliables qui forment un grand écran lorsqu’ils sont dépliés, selon de récents rapports. Huawei pourrait avoir quelque chose à nous montrer en octobre, le Galaxy X pliable de Samsung devrait être lancé en 2018 ou 2019, et la version d’Apple pourrait arriver dès 2020.

Apple et Samsung ont refusé de commenter.

Si ces appareils fonctionnent bien, ont l’air élégant et offrent une expérience utilisateur aussi riche ou plus riche que celle de nos iPhone X et Galaxy 8, un flot de téléphones avec des écrans de 6 ou 7 pouces qui se réduisent à des écrans de 3,5 ou 4 pouces pourrait avoir le potentiel de secouer le secteur saturé des smartphones.

« Les téléphones pliables pourraient être l’avenir, a dit M. Newman. « Mais ils doivent répondre aux normes de performance et aux spécifications actuelles et être pliables pour être largement acceptés. S’ils font les deux, il y a une chance pour un changement significatif et durable sur le marché », a-t-il ajouté.

Apple a déposé de nombreux brevets pour l’électronique pliable. En mars, un analyste de Bank of America Merrill Lynch a écrit qu’un iPhone pliable pourrait faire ses débuts d’ici 2020, et potentiellement se transformer en tablette.

Des produits haut-de-gamme

Il ne fait aucun doute que les consommateurs et Wall Street accueilleraient favorablement le lancement d’un facteur de forme pertinent et avant-gardiste sur le marché mondial des smartphones, où les livraisons ont diminué en raison de la diminution du nombre de convertisseurs de smartphones et du nombre de personnes disposées à mettre à niveau aussi souvent. Selon IDC, les fournisseurs ont livré 334,3 millions d’unités au cours du premier trimestre de 2018, soit une baisse de 2,9 % par rapport au premier trimestre de l’année précédente. La Chine est à l’origine de cette baisse, les volumes d’expéditions ayant chuté en dessous de 100 millions – un creux jamais vu depuis la fin de 2013.

« L’abondance de produits phares ultra haut de gamme avec de gros prix lancés au cours des 12 à 18 derniers mois a très probablement stoppé le cycle de mise à niveau à court terme « , a déclaré IDC dans son dernier numéro du Worldwide Quarterly Mobile Phone Tracker. « On dirait que les consommateurs ne sont pas prêts à dépenser autant d’argent pour un nouvel appareil qui n’apporte que des mises à jour minimes par rapport à leur appareil actuel. »

Le téléphone pliable est presque une réalité
Un téléphone pliable alimenté par une technologie qui fait le bonheur des utilisateurs peut faire basculer la balance – au moins un peu.

« Il suffit de regarder les autres appareils électroniques de base équipés d’écrans – ordinateurs, téléviseurs, tablettes – pour savoir qu’une fois la saturation atteinte, il n’y aura jamais cette explosion de la demande pour ces produits « , a déclaré Stephen Baker, v.p. et conseiller industriel en technologie et mobile de la société NPD Group. « Les téléphones pliables] seront d’excellents produits, mais je suis sûr qu’ils ne seront pas très populaires en termes d’intérêt et d’acceptation par les gens. Mais c’est le genre de choses que vous faites en tant que société d’électronique grand public – vous faites progresser le produit. »

Il y a eu une poignée de téléphones à double écran et à charnière lancés au cours de la dernière décennie, mais tous ont sacrifié trop de fonctionnalités pour être à la hauteur de leurs homologues à interface unique. L’Axon M de ZTE, lancé sur le marché en octobre, s’est rapproché un peu plus du marché avec ses deux écrans LCD de 5,2 pouces qui forment une tablette de 6,75 pouces à l’ouverture.

ZTE, en pleine guerre commerciale entre les Etats-Unis et la Chine, a lancé en octobre 2017 l’Axon M, un smartphone pliable (www.votre-smartphone-pliable.com) à double écran.
Le ZTE Axon M n’est pas un téléphone vraiment flexible – le deuxième écran glisse par l’arrière et est fixé par une charnière encombrante. Et avec un prix de 725 $, quelques défauts ne convaincront pas les consommateurs : ses écrans ont une résolution inférieure à celle de la plupart des téléphones 2017, tandis que la durée de vie de sa batterie, qui doit alimenter deux écrans, devrait être nettement plus courte. ZTE se bat actuellement pour sa vie alors que la guerre commerciale entre les États-Unis et la Chine évolue, avec un projet d’interdiction par les États-Unis de l’utilisation de composants technologiques américains qui représentent une menace existentielle.

Le plus grand défi en matière de design avec les smartphones pliables est celui des écrans qui, comme sur tous les modèles haut de gamme, sont constitués de différentes couches de verre et/ou de films polymères.

« Développer n’importe quel verre à plier dans un rayon serré des centaines de milliers de fois sans dommages significatifs, et tout en conservant des propriétés optiques exceptionnelles, est un défi, » a déclaré une porte-parole de Corning. Il existe également des défis à l’intérieur de l’appareil pliable. Le panneau d’affichage et les électrodes, par exemple, doivent tous satisfaire aux mêmes exigences en matière de pliabilité, sans compromettre la qualité de l’affichage, tandis que la charnière de pliage ne doit pas montrer de signes de pliure.

« Wai-Loong Lim, co-fondateur de la société de conseil en R&D Y Studios, a déclaré :  » La clé, c’est la qualité de l’affichage. « Se plier au milieu, se froisser au milieu, est-ce qu’il va fournir la riche expérience visuelle – la profondeur, l’immersion – que nous voulons ? »

Les matériaux se brisent à leurs points les plus faibles, et à mesure que le verre s’amincit – un trait nécessaire pour un présentoir qui se plie presque en deux – il devient plus vulnérable à être perforé. « Un présentoir pliable, c’est un peu comme un sandwich avec de nombreuses couches fonctionnelles « , explique Calvin Hsieh, directeur de la société de recherche IHS Markit. « Ces couches doivent supporter plusieurs flexions. »

Les téléphones pliables sont susceptibles d’être basés sur des écrans OLED, ce qui pose un autre problème, selon David McQueen, directeur de recherche chez ABI Research. La couche OLED est semi-perméable, ce qui la rend sensible aux fuites d’humidité. Les principaux fabricants d’écrans – LG Display, Samsung et Royole, pour n’en citer que quelques-uns – étudient les moyens de recouvrir les interfaces de barrières de protection.

Des écrans résistants

Plier un écran 200 000 fois sans l’endommager – ouvrir et fermer le téléphone environ 280 fois par jour pour respecter une garantie de deux ans sur l’appareil – est une première attente. Hsieh dit que les conceptions mécaniques n’y sont pas tout à fait arrivées, bien que le géant verrier allemand Schott dise que ses matériaux sont prêts.

« Quel que soit l’appareil pliable qui sera commercialisé l’année prochaine, s’il est muni d’un couvercle en verre, il proviendra très probablement de Schott « , a déclaré Jose Zimmer, vice-président de Schott Thin Glass & Wafer.

L’entreprise a mis au point une technique de production qui réduit considérablement l’épaisseur de son verre à moins de 100 micromètres (au lieu des 300 à 400 micromètres que l’on trouve aujourd’hui dans les vitres de couverture des smartphones). Les stratifiés renforcent chimiquement son matériau d’affichage. Le verre flexible Schott a subi des essais de flexion jusqu’à 100 000 fois.

Corning, leader sur le marché du verre d’affichage, travaille toujours à trouver le compromis optimal entre beauté et fonctionnalité pour le verre pliable. « Nous pouvons faire des présentoirs pliables, mais ils ont tendance à ne pas être aussi convaincants qu’aujourd’hui « , a déclaré le PDG Wendell Weeks lors de la dernière téléconférence trimestrielle de l’entreprise en avril. « Et si nous essayons de créer un facteur de forme très convaincant, ils ont tendance à ne pas être assez durables. On est loin d’avoir un produit vraiment convaincant ici. »

Quelles perspectives pour Samsung ?

Samsung offre déjà des écrans flexibles et courbes, sur les téléphones et autres appareils intelligents comme sa montre Gear Fit. Mais un téléphone Galaxy vraiment pliable n’est pas encore sorti, bien que les responsables de l’entreprise aient déjà indiqué que 2018 pourrait être l’année si les problèmes techniques sont résolus.
Écran Samsung
Samsung offre déjà des écrans flexibles et courbes, sur les téléphones et autres appareils intelligents comme sa montre Gear Fit. Mais un téléphone Galaxy vraiment pliable n’est pas encore sorti, bien que les responsables de l’entreprise aient déjà indiqué que 2018 pourrait être l’année si les problèmes techniques sont résolus.

« William Stofega, directeur de programme pour le programme de recherche sur la technologie et les tendances des appareils mobiles d’IDC, a déclaré : « [Un fabricant] a peut-être la bonne réponse, mais est-ce compatible avec toutes les autres choses qui se passent dans un appareil et pouvez-vous l’adapter ? « Ce dont nous avons vraiment besoin, c’est de quelque chose qui n’est pas une expérience de laboratoire ; quelque chose qui peut être produit en volume. C’est un processus. »

M. Royole, un fabricant de six ans, affirme que les écrans flexibles sont prêts pour la production ; ils n’attendent que le reste de la chaîne d’approvisionnement pour rattraper leur retard.

« Avant que les écrans flexibles et flexibles ne soient disponibles pour la commercialisation, il était difficile pour les fabricants de travailler sur la conception de produits de consommation et même de commencer à découvrir les problèmes potentiels « , a déclaré Ze Yuan, directeur de la R&D chez Royole. « La situation a changé. Nous sommes prêts à offrir nos produits d’affichage, notre savoir-faire et notre IP pour l’intégration de produits. C’est un domaine qui peut être rapidement développé, non seulement pour nous, mais aussi pour un grand nombre d’industries différentes. »

Alors que la plupart des intérieurs des smartphones sont devenus un peu plus souples et petits au fil du temps – circuits imprimés souples, batteries plus flexibles – le boîtier d’un téléphone pliable doit être un peu plus souple, mais aussi suffisamment résistant pour protéger l’écran intérieur du téléphone. S’il est bien fait, cela pourrait